Le premier cœur de porc transplanté chez l'homme était porteur d'un virus

Le premier cœur de porc transplanté chez l’homme était porteur d’un virus

ÉCOLE DE MÉDECINE DE L’UNIVERSITÉ DU MARYLAND / AFP

Pour la 1ère fois, des chirurgiens ont réussi à transplanter un cœur de porc chez un humain (photo de l’opération, 7 janvier 2022)

SANTÉ – Elle avait été saluée dans le monde entier. Le 7 janvier 2022, des chirurgiens ont réussi à transplanter un cœur de porc génétiquement modifié chez un patient humain. La joie a toutefois été de courte durée puisque la faculté de médecine de l’Université du Maryland a annoncé le décès de David Bennett deux mois plus tard, le mardi 8 mars.

Jusqu’à présent, la cause de sa mort n’avait pas été clairement identifiée. Sur la base d’un nouveau rapport (qui n’a pas encore été officialisé), le Examen de la technologie MIT prétend maintenant qu’une réponse potentielle a été trouvée.

Un virus porcin à l’origine ?

“Nous commençons à comprendre pourquoi il est mort”, a déclaré Bartley Griffith, chirurgien transplantologue à la faculté de médecine de l’Université du Maryland qui a effectué la greffe, lors de l’examen du MIT. En effet, le cœur porcin de M. Bennett aurait été infecté par un virus porcin appelé cytomégalovirus, une infection évitable qui peut avoir des effets dévastateurs sur les greffes.

Le cytomégalovirus est un virus endogène (né de l’intérieur, ndlr) chez tous les porcs. Néanmoins, les chercheurs ont expliqué qu’ils n’avaient détecté aucune transmission de ce virus à l’homme ou aux primates non humains dans les études précédentes. Cependant, pour le Dr Griffith, ce virus “a peut-être été l’acteur, ou pourrait être l’acteur, qui a déclenché tout cela”.

En effet, des recherches antérieures testant des techniques de greffe de porc à humain sur des babouins ont montré que les greffes de rein échouaient environ quatre fois plus rapidement lorsque le virus notoire du porc (cytomégalovirus) était présent. Une autre étude de 2020 également menée sur des babouins avait conduit à des résultats similaires.

Il est néanmoins complexe d’éliminer toute trace du virus, car le système immunitaire du donneur est généralement inhibé intentionnellement, afin de réduire le risque de rejet. En effet, le système de défense d’un organisme, humain ou animal, ne fait pas la différence entre les éléments étrangers, qu’il s’agisse d’un virus ou d’un organe.

Une opération imparfaite, mais une avancée majeure

Inédite, l’opération avait permis de montrer pour la première fois qu’un cœur animal pouvait continuer à fonctionner à l’intérieur d’un humain sans rejet immédiat. Pour ce faire, les scientifiques avaient modifié génétiquement le porc pour supprimer les gènes de l’animal, tout en ajoutant des gènes humains.

Il s’agissait de l’opération de dernier recours pour David Bennett, qui avait été déclaré inéligible pour recevoir une greffe humaine. « C’était soit la mort, soit cette greffe. Je veux vivre. Je sais que c’est assez risqué, mais c’était ma dernière option”, a expliqué le principal intéressé.

Si la finalité est dramatique, cette opération permet néanmoins de nouveaux espoirs selon Bartley Griffith : “C’est une avancée chirurgicale majeure et qui nous rapproche encore un peu plus d’une solution à la pénurie d’organes”. En effet aux Etats-Unis, près de 110 000 Américains sont actuellement sur liste d’attente pour une greffe d’organe et plus de 6 000 personnes ayant besoin d’une greffe meurent chaque année dans le pays.

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