Foudre 2 - Maple Leafs 1 |  Les Leafs méritaient de gagner… mais le Lightning aussi

Foudre 2 – Maple Leafs 1 | Les Leafs méritaient de gagner… mais le Lightning aussi

“On en a marre de se sentir comme ça…”

Mis à jour hier à 23h46

Simon Olivier Lorange

Simon Olivier Lorange
La presse

Mitch Marner avait du mal à contenir sa tristesse, et probablement sa colère. Les Maple Leafs venaient de subir une défaite de 2-1 lors du septième match de leur série de premier tour contre le Lightning de Tampa Bay.

Auston Matthews a beau dire, presque à voix basse, que sa déception n’était liée qu’à la défaite de samedi soir, à domicile d’ailleurs, il est évident que le passé pèse lourd sur les épaules des principaux acteurs de ce groupe.

Depuis le début de leur carrière dans la LNH en 2016-2017, Marner et Matthews n’ont jamais remporté de série. On peut répéter que la disette remonte en réalité à 2004, à l’époque où ils étaient enfants, c’est sur les épaules de ces deux-là que cette séquence interminable pèse le plus lourd.

Au cours des cinq dernières saisons, les Leafs ont réalisé cinq séquences consécutives. Cinq fois, ils en sortirent la tête inclinée. Selon la firme de statistiques Stats Perform, cela serait du jamais vu dans l’histoire de la LNH, mais aussi de la NBA et de la Major League Baseball. Seulement ça.

Pourtant, ce n’est pas faute d’avoir essayé. De toutes les tentatives des dernières années, la plus récente est sans aucun doute celle qui a montré le meilleur des Maple Leafs. Une équipe talentueuse – que l’on connaissait –, mais aussi combative, résiliente, des qualités que l’on connaissait moins. En toute honnêteté, ils méritaient de gagner cette série. “Nous sommes venus si près”, a lâché Matthews. “Une question de pouce”, a ajouté Morgan Rielly. “La ligne était mince”, a conclu John Tavares pour illustrer l’écart entre les deux adversaires.

Parce que si les Leafs méritaient de gagner… le Lightning aussi. Mais nous y reviendrons.

Bon départ

Au cours des dernières années, les Leafs avaient pris la mauvaise habitude de commencer le dernier match d’une série du mauvais pied. Les fans des Canadiens de Montréal se souviennent avoir vu leurs favoris prendre une avance de 3-0 lors du septième match du premier tour en 2021.

Cette fois, les locaux étaient prêts. Dès le début du match, on savait que les 60 prochaines minutes seraient âprement disputées, qu’on se donnerait peu d’espace. La foule bruyante s’était donné pour mission d’aider son équipe. Il était inconcevable que cette fois ne soit pas la bonne.

Mais, comme ils l’ont fait si souvent par le passé, le Lightning a trouvé le moyen d’ouvrir le score. Le premier but en carrière de Nick Paul en séries éliminatoires a laissé toute l’arène dans le doute.

Après s’être vu refuser un but en deuxième période, les Leafs ont persisté et ont finalement créé l’égalité grâce à un bel échange entre Marner, Matthews et Rielly. Mais le même Nick Paul a donné l’avantage à son équipe trois minutes plus tard.

Quelque chose s’est alors cassé. Comme si les joueurs et ceux qui les encourageaient savaient ce qui les attendait, habitués, malgré eux, à ce sinistre sort. Même si on nous assurait que nous n’avions jamais cessé d’y croire, le manque d’énergie des patineurs en bleu pour reculer au vestiaire après 40 minutes n’a pas menti. Les longs visages non plus en troisième période, même si l’écart n’était que d’un but et que les Leafs ont eu amplement le temps d’égaliser à nouveau.

Face à eux, pourtant, le Lightning s’est prêté à une leçon de jeu défensif, mené notamment par Anthony Cirelli, Victor Hedman et Nick Paul, l’improbable héros du jour – ça aussi, on y reviendra.

Le site NaturalStatTrick a estimé que les Leafs n’ont généré que deux occasions de marquer de qualité à cinq contre cinq en troisième période. Et que leur effort, aussi légitime soit-il, n’a fait naître que l’objectif de 0,63 espéré. Dans un contexte où, rappelons-le, ils jouaient pour leur survie.

« Ce que je retiens de cette série, c’est à quel point le Lightning défend en équipe », a déclaré l’entraîneur-chef des Leafs Sheldon Keefe après le match. « Ils ne sont pas reconnus comme ça, mais la défense est leur priorité. Ils jouent pour gagner des championnats. »

Keefe a logiquement été interrogé sur ce qui l’attendait, lui et son équipe. Il n’est pas entré dans les détails, et c’était assez prévisible. Car il pourrait rapidement se retrouver sans emploi, comme son patron, le directeur général Kyle Dubas, et peut-être même le président de l’organisation, Brendan Shanahan. Visiblement, le « Shanaplan », cette reconstruction entamée en 2014, ne donne pas les résultats escomptés. Nous avons réuni des joueurs qui sont parmi les meilleurs de la ligue. Matthews et Marner, bien sûr, mais aussi Tavares, Rielly et William Nylander. Pourtant, chaque saison se termine par une poignée de main déçue au centre de la patinoire.

Combien de temps allons-nous garder les mêmes éléments en place, tant sur la glace qu’à l’administration? Il est difficile de prédire exactement.

“Cette défaite fait plus mal que les autres”, a résumé Sheldon Keefe. Peut-être que ça fera encore plus mal.

Écrit à l’avance

Jusqu’où peut-on écrire l’histoire d’un match plus de sept heures avant qu’il ne commence ?

Dans la matinée, les représentants du Lightning respiraient la confiance. Celui de ceux qui y sont déjà allés, qui savent comment s’y prendre pour terminer la journée en beauté.

Trois déclarations à la suite.

Corey Perry : « C’est le genre de jeu qui crée des héros. C’est peut-être quelqu’un dont on n’a jamais entendu parler. Que vous ayez beaucoup d’expérience ou très peu, peu importe. »

Ryan McDonagh à propos de l’impact de la foule dans le match 7 : « Cela peut aller dans les deux sens. En marquant le premier but, vous pouvez rapidement faire taire la foule. »

L’entraîneur-chef Jon Cooper : « Andrei Vasilevskiy est à son meilleur lorsque les projecteurs sont le plus braqués sur lui. Il l’a fait plusieurs fois, et j’attends ça ce soir. »

Les trois prédictions se sont réalisées avec une précision presque troublante. Dans un club rempli de joueurs vedettes, peu d’yeux étaient rivés sur un joueur de troisième ligne. Pourtant, c’est Nick Paul qui a inspiré son camp. Non seulement il a marqué deux buts, mais il a été de toutes les batailles, en attaque comme en défense. Pour ce natif de la banlieue de Toronto, que le Lightning a acquis à la date limite des transactions des Sénateurs d’Ottawa, difficile d’imaginer scénario plus poétique.

Quant à la foule, McDonagh n’aurait pas pu mieux résumer ce qui s’est passé. Après le deuxième filet de Paul, le niveau de décibels dans la Scotiabank Arena était à peu près celui d’une bibliothèque.

Quant à Vasilevskiy, qui n’avait pas offert une performance particulièrement brillante lors des six premiers matchs de la série, il a été impérial du début à la fin. Mine de rien, depuis le début des séries éliminatoires 2020, il affiche désormais un taux d’arrêts de .970 en 9 matchs décisifs (258 arrêts sur 266 tirs). Aucun qualificatif ne peut décrire ce niveau de domination.

“Cette équipe a une recette”, a déclaré Keefe, presque admiratif. Rien à dire à ce sujet. Et cette recette fonctionne toujours. C’est désormais aux Panthers de la Floride de le décrypter au second tour.

Nous leur souhaitons bonne chance. Ainsi que les Leafs, en fait, qui devront faire face à différents problèmes.


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