En Argentine, un dinosaure prédateur aux griffes acérées révèle quelques secrets

En Argentine, un dinosaure prédateur aux griffes acérées révèle quelques secrets

Trois ans après sa découverte dans le sud de l’Argentine, le fossile d’un dinosaure révèle peu à peu ses secrets : vieux de 70 millions d’années, mesurant 10 mètres de long, c’était un grand prédateur qui éviscérait sa proie à l’aide de griffes acérées et recourbées.

Les restes de ce « mégaraptor », un dinosaure carnivore doté de grandes pattes postérieures et de petits membres supérieurs, ont été découverts en mars 2019 dans le sud de la province de Santa Cruz en Patagonie, à 30 km au sud de la ville touristique d’El Calafate.

Mauro Aranciaga, un paléontologue de 29 ans qui travaille au Laboratoire d’anatomie comparée du Musée des sciences naturelles d’Argentine, dirigé par Fernando Novas, a découvert le premier morceau du squelette alors qu’il participait à sa première campagne de fouilles en 2019.

Quand j’ai soulevé la vertèbre, j’ai vu qu’elle avait les caractéristiques d’un mégaraptor. C’était vraiment une énorme émotion, j’ai vu une vertèbre géante et ça voulait dire qu’on avait affaire à un mégaraptor géant», se souvient le jeune chercheur.

J’ai réalisé un rêve d’enfant et d’adulte !», raconte-t-il à l’AFP dans les locaux du laboratoire à Buenos Aires. Trois ans plus tard, après un travail fastidieux d’extraction, de transport, de nettoyage et de longs mois d’études en laboratoire, les premières conclusions concernant Maïp macrothorax par son nom scientifiqueviennent d’être publiés dans la revue scientifique Rapports scientifiques.

C’était un animal de grande taille, d’après les mesures et comparaisons que nous avons faites (…) C’est aussi l’un des derniers mégaraptors à avoir habité la planète avant l’extinction des dinosaures, il y a environ 66 millions d’années», explique Fernando Novas, le directeur du laboratoire.

Déchiqueter la proie

Ce paléontologue argentin a une longue histoire de découvertes derrière lui : en 1996, il a trouvé les restes du tout premier représentant du groupe des mégaraptors à 1 400 km de là, dans la province de Neuquen (sud). D’autres ont ensuite été découverts en Australie, en Thaïlande, au Japon, précise-t-il.

Loin des titanosaures, les plus grands dinosaures connus, qui peuvent mesurer une trentaine de mètres et peser 70 tonnes, les mégaraptors recensés jusqu’ici mesuraient entre 8 et 9 mètres de long. “Celui-ci mesurait entre 9 et 10 mètres de long et pesait environ 6 tonnes“, le plus grand des mégaraptors connus à ce jour, explique Mauro Aranciaga. Il était aussi “au sommet de la chaîne alimentaire” dans son écosystème.

Plusieurs vertèbres, côtes, morceaux de hanche, de queue et de bras ont été retrouvés. Les chercheurs avaient aussila grande surprise de découvrir que les mégaraptors avaient d’énormes griffes sur le pouce et l’index. Ils avaient trois doigts aux mains, mais leurs griffes mesuraient près de quarante centimètres», précise M. Novas.

Évidemment, ces griffes devaient servir à capturer des proies, à les déchirer et à fouiller dans leurs entrailles.“, il ajoute. D’où son nom de baptême : « Maip » est un mot Tehuelche, un peuple indigène du sud de l’Argentine, qui fait référence à un esprit maléfique ou «l’ombre que la mort laisse après son passage“.

Quant à son thorax, il mesurait jusqu’à 1,20 mètre de large, pour 1,50 mètre de long, selon les chercheurs. “Maip avait une poitrine si volumineuse que les insertions des ligaments qui relient les vertèbres aux côtes étaient préservées. Cela nous permet d’aller un peu plus loin et de reconstituer des pièces qui ne sont généralement pas conservées», explique Mauro Aranciaga.

Fernando Novas raconte que la découverte a eu lieu dans un “gisement extraordinaire qui s’avère être l’un des plus importants d’Amérique du Sud“. Il date du Crétacé – il y a entre 145 et 66 millions d’années -“quand il n’y avait ni les Andes ni les glaciers, mais plutôt des forêts tropicales dans lesquelles vivaient une grande diversité d’animaux“.

Les premiers indices de la présence d’un gisement fossile dans la zone sont apparus en 1980 grâce aux travaux du géologue argentin Francisco Nulo, mais la première véritable campagne a été lancée en 2019 par l’équipe de Fernando Novas.

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